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Con enorme alegría, el domingo se consolidó la permanencia del colombiano Juan Sebastián Muñoz en el PGA Tour por una temporada más, tras quedar entre los primeros 125 jugadores de la FedEx Cup al término de la temporada regular, en el Wyndham Championship.

Una gran noticia por muchas razones: Muñoz gozará de estatus completo en el PGA Tour para la temporada 2019-2020, con la tarjeta que le permitirá jugar todos los torneos de la fase regular y con amplias posibilidades de clasificarse a los torneos ‘majors’. Pero además, el entrar entre los 125 primeros de la FedEx Cup le dio tiquete de entrada al The Northern Trust, el primer torneo de los ‘playoffs’, del 8 al 11 de agosto en Jersey City (Nueva Jersey, Estados Unidos).

Muchas veces se desestima la real importancia de los torneos Finales del PGA Tour, pues sólo suele valorarse la temporada en términos de retener o perder la tarjeta. Grave error: estos certámenes de los ‘playoffs’ cuentan con bolsas de 9,2 millones de dólares, sólo superados por los premios que entragan los ‘majors’.

Este año se redujeron de cuatro a tres los torneos de los ‘playoffs’, lo que proporcionalmente aumenta las posibilidades de acceder al siguiente escalón de lograr un buen resultado en el primero. La meta final: llegar al Tour Championship, el último certamen de las Finales, que entrega el gran bono de 10 millones de dólares al ganador de la campaña.

Al final del The Northern Trust, torneo que se jugará en el Liberty National Golf Club, solo 70 jugadores clasificarán al BMW Championship, por lo que 55 quedarán eliminados de estas Finales. Recordemos que estos ‘playoffs’ reparten una mayor cantidad de puntos, lo que permite a los jugadores que vienen de atrás en el ranking tener la posibilidad de ponerse más arriba.

Desde su arribo al PGA Tour a finales de 2016, Muñoz sólo había disputado la fase regular. Será especial para el colombiano hallarse entre los mejores 125 del circuito a partir de este jueves en el The Northern Trust, su debut en un certamen de los ‘playoffs’ de la FedEx Cup. Recordemos que el bogotano accedió desde la casilla 124 con 383 puntos. El líder de esta clasificación fue el estadounidense Brooks Koepka con un total de 2,887 puntos y tres torneos ganados.

En 25 torneos disputados por Muñoz en la temporada regular 2019 del PGA Tour, fallo 10 cortes y superó los restantes 15, el último de ellos la semana pasada en el Wyndham Championship, con resultado final de 271 golpes en cuatro rondas de 69, 66, 68 y 68, en -9 para el campeonato y casilla 48 en el tablero general. Sus ganancias ascendieron a 919,101 dólares.

El epicentro de las acciones del The Northern Trust será el Liberty National Golf Club, de 7.370 yardas, par 71. Su ubicación fue por muchos años un páramo industrial, luego una refinería de petróleo y décadas anteriores, un campo de recepción de inmigrantes italianos.

Eso fue antes de que el ex jefe de la multinacional Reebok, Paul Fireman, decidiera embarcarse en un proyecto riesgoso. Invirtió más de 300 millones de dólares en la limpieza del lugar y se construyó desde cero. Ahora tiene el mejor horizonte, con vistas al centro de la ciudad de Nueva York y la Estatua de la Libertad. Sus ‘fairways’ y ‘greenes’ son en bentgrass.

Liberty National ya había albergado anteriormente certámenes del PGA Tour, como el Westchester Classic en 2009 y el The Barclays en 2013. En 2017 fue sede de la Presidents Cup, que enfrentó a los equipos de Estados Unidos y el Internacional, con triunfo del elenco local.

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