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Pese a un inesperado cierre con doble ‘bogey’ en el hoyo final, el aficionado colombiano Nicolás Echavarría finalizó la primera jornada del Colombia Classic 2016 al frente del tablero de posiciones, certamen válido para el PGA Tour Latinoamérica y que se cumple en medio de una gran semana de juego en el campo del Club Campestre de Cali.

Echavarría encadenó cuarto ‘birdies’ al promediar su ronda, desempeño que lo catapultó a las primeras colocaciones hacia la mitad de la tarde, con un ‘bogey’ al 12 que no disminuyó su paso al complementarlo con un gran ‘birdie’ en el 15. Su ronda, infortunadamente, culminó con un doble ‘bogey’, tras un segundo tiro al agua y dos ‘putts’ desde el primer piso del ‘green’ en el hoyo más complicado del campo.

Así, el colombiano firmó una tarjeta de 67 golpes, cuatro bajo par, y de momento es uno de los protagonistas de la decimoquinta parada del PGA Tour Latinoamérica al lado del estadounidense Nathan Lashley, que jugó en el turno de la mañana.

“Fue una ronda muy buena de muy pocos errores, me di muchas oportunidades y ‘poteé’ bastante bien”, anotó el colombiano, segundo jugador amateur en la historia del PGA Tour Latinoamérica que concluye una ronda oficial en el liderato. “Empecé el día con un águila en el 2 y eso me dio impulso para iniciar de la mejor forma este torneo. No terminé como esperaba pero estoy muy feliz de estar acá y disfrutar todo lo que pase”, aseguró.

El antioqueño, clasificado para la segunda etapa del Q-School del Web.com Tour recientemente, es uno de los cuatro amateurs que esta semana disputan el certamen. “Creo que falta mucho todavía por jugar pero estoy feliz donde estoy y quiero tener una oportunidad de ganar este torneo”, agregó Echavarría, jugador que disputará además en enero próximo el Latin American Amateur Championship en Panamá.

Lashley, por su parte, jugó en el primer turno de la jornada, contando seis ‘birdies’ y un par de ‘bogeys’. Ganador de dos competencias este año en el PGA Tour Latinoamérica, el estadounidense viene de ser cuarto en el Lexus Perú Open la semana anterior, apuntándole a la posibilidad de volver a celebrar.

Siete jugadores más igualan en la tercera posición con ‘score’ de 68 (-3), entre ellos el caleño Santiago Rivas, favorito en el inicio de la semana y que respondió a las expectativas con tarjeta de cuatro ‘birdies’ y un ‘bogey’ en horas de la tarde. ‘Bichú’, jugador de la entraña del club sede, está al lado de los estadounidenses Ken Looper, Tom Whitney, Weston Payne y Brad Hopfinger, el venezolano Felipe Velásquez y el australiano Ryan Ruffels.

Jugando con lie mejorado en vista de las condiciones mojadas del campo del Club Campestre de Cali, los jugadores disfrutaron de un día de buenas condiciones en el que solo un grupo no pudo completar los primeros 18 hoyos por falta de luz. “Fue un día muy bueno, le pegué muy bien a la bola y arranqué muy bien por la primera vuelta. Los greens de la primera vuelta están un poco más suaves, así que saqué ventaja de eso. Hice un águila en el hoyo 2 que me dio un poco de impulso en la ronda”, dijo Echavarría, que este año se graduó de Arkansas University.

Al águila del 2, un par 5 de 560 yardas en donde embocó un 'putt' de cuatro metros después de pegar un gran segundo tiro con el híbrido desde 250 yardas, le sumó una racha de cuatro 'birdies' entre los hoyos 7 y 11 que lo llevaron a -6 con siete hoyos por jugar.

De seguido hizo 'bogey' al 12, pero recuperó con 'birdie' al 15 antes de cerrar con el desafortunado doble 'bogey' en el 18 que lo privó del honor de ser líder absoluto. “A pesar de esos fue una muy buena ronda. Tuve un mal lie, en el rough, y pegué un mal tiro, pero no puedo enfocarme en eso tras un día tan bueno”, dijo el competidor de 22 años que aspira seguir los pasos de su hermano mayor Andrés, quien juega profesionalmente desde 2011 y es miembro del PGA TOUR Latinoamérica.

Ya clasificado para jugar la segunda etapa del Torneo de Clasificación del Web.com Tour, antes de dar el salto al profesionalismo Echavarría sueña con ganar el Latin American Amateur Championship (LAAC) que se jugará en enero para poder jugar el Masters de Augusta.

Antes de Echavarría, el único otro amateur que había liderato un torneo del Tour regional fue André Tourinho. El brasileño fue líder absoluto a mitad del 61º Aberto do Brasil, un evento que terminó empatado en el 23º puesto en 2014.

“Pegué muchos fairways, de hecho, creo que solo fallé un fairway, así que pegué muy bien los tiros de salida. Ojalá pueda seguir así el resto de la semana, embocando algunos putts también y ver qué pasa al final de la semana”, afirmó el jugador de 33 años sobre la jornada en la que hizo seis birdies y dos bogeys en horas de la mañana.

Graduado de la Universidad de Arizona y profesional desde 2005, Lashley inició este evento a solo $593 dólares de un primer lugar de la Orden de Mérito que ocupó durante cuatro semanas seguidas.

Sobre la lucha por ese valioso primer puesto, que al final de la temporada otorgará a su poseedor estatus completo en el Web.com Tour en 2017, afirmó: “Estoy haciendo todo lo que está a mí alcance para terminar en ese primer lugar. Voy a tratar de continuar jugando buen golf y ojalá pueda avanzar. Aún quedan varios eventos por jugar, así que queda mucho tiempo y hay que ser paciente”.



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